jueves, 29 de mayo de 2008

Nacidos para aprender


A veces el grado de sofisticación de los engranajes biológicos asusta. Es lo que debe haberles pasado a los científicos franceses del Centre Européen des Sciences du Goût de Dijon tras comprobar que los mamíferos secretan una feromona en la leche materna que informa a sus cachorros de que ha llegado el momento de comer y los guía hasta la “fuente de alimento”.

La habilidad de los recién nacidos para mejorar las técnicas para encontrar leche en cuestión de días indica, según publica hoy la revista Current Biology, que el aprendizaje de nuevos olores es muy rápido en los mamíferos, y en concreto en los conejos europeos (Oryctolagus cuniculus) empleados en el experimento.


El oído también se afina precozmente. El pasado mes de agosto en la revista PNAS se podía leer que los bebés aprenden a distinguir los ritmos propios de su entorno cultural mejor que los adultos que los rodean. Según la investigadora Erin Hannon es cuestión de “flexibilidad”: los recién nacidos son más flexibles a la hora de categorizar y diferenciar distintas estructuras musicales.


No cabe duda de que nacemos aprendiendo, y que debemos envejecer sin dejar de hacerlo. ¿Un motivo? Por ejemplo, el que daban hace unas semanas los investigadores del Institute for Learning and Memory del MIT tras demostrar que las neuronas se hacen más fuertes cuando se aprende.

Y el hombre tuvo alas...



Trabajaban en un negocio de bicicletas, y acabaron conquistando el cielo. Así podría resumirse la trayectoria de Wilbur y Orville Wright, dos hermanos que han pasado a la historia por ser los primeros en hacer volar un avión.Pero comencemos por el principio. En 1878, papá Wright les regaló a sus hijos una especie de cometa de corcho, bambú y papel. El juguete, que estuvo varios días volando por la sala de estar hasta que se rompió, dejó huella en sus mentes infantiles. Una década después el mayor de los hermanos, Wilbur, ya leía todo lo que caía en sus manos sobre la precoz ciencia aeronáutica: libros de su padre, de la biblioteca pública, incluso algunos documentos que pidió por carta a la Smithsonian Institution. Después de la documentación, pasaron a la acción. En 1899, los hermanos Wright dieron un paso importante al construir con madera, alambre y tela una cometa de un metro y medio de envergadura. Wilbur se comprometió entonces a conseguir un ingenio como aquel capaz de sostener a un hombre. Su compromiso se convirtió en una obsesión, y el taller situado tras su comercio en el lugar donde desafiar a la gravedad. Entre las cuatro paredes de aquella sala construyeron un precario túnel del viento. Metódicos y aplicados, estudiaron cada detalle, obteniendo cálculos que aún hoy resultan de utilidad. Hasta que al fin, en 1903, con su aeronave Flyer, conquistaron por primera vez el aire. Su éxito fue, como diría Edison, fruto de un 1% de inspiración y un 99% de transpiración.El 22 de mayo de 1906, hace exactamente un siglo, les concedieron la patente. Y la efeméride, que recogimos en el calendario 2006 de Ciencia Digital, nos ha parecido buena excusa para invitarles a visitar una web y un multimedia interactivo.
Cualquiera que no esté cometiendo errores es que no está intentándolo lo suficiente.

Wess Roberts
La reputación de un matemático reside en el número de pruebas erróneas que ha hecho.

Abram Samoilovitch Besicovitch

Las suposiciones condicionan nuestra percepción visual



Ahora, un poco de óptica...
Una nueva investigación ha descubierto que la manera en que interpretamos la luz que llega a nuestros ojos está condicionada por las presunciones que nos hacemos previamente sobre el entorno, lo que confirma que, en el proceso de la percepción visual, el cerebro “construye” en parte lo que vemos. Generando un entorno en el que no existían las “suposiciones” visuales (que amplían las posibilidades de interpretar la información visual de los entornos), ocho voluntarios debieron señalar un objetivo que cambiaba continuamente de posición en la pantalla de un ordenador. Señalaron mayormente aquellas localizaciones del objetivo más cercanas a la dirección en la que ellos miraban, además de que creyeron que habían conseguido ver algunos objetivos porque los estaban mirando directamente, aunque no fuera así.


Normalmente, tendemos a ver mejor aquellas cosas a las que dirigimos nuestras miradas directamente pero, según una nueva investigación, también afecta a nuestra percepción visual otro factor: las suposiciones que hacemos acerca del entorno que rodea nuestros objetivos visuales. Un estudio dirigido por el investigador E.M. Brenner, de la Universidad holandesa de Vrije, ha permitido comprender un poco más el mecanismo de colaboración que se establece entre el cerebro y los ojos a la hora de interpretar lo que vemos diariamente. Los resultados de su investigación han sido publicados por la revista especializada Journal of Vision. Presunciones y entorno En su artículo, los científicos explican que la manera en que interpretamos la luz que llega a nuestros ojos está condicionada por las presunciones que nos hacemos sobre el entorno. Por ejemplo, cuando confiamos en las sombras para juzgar la forma de un objeto, en realidad lo que hacemos es suponer la reflectancia de la superficie del objeto, así como su iluminación. Al parecer, sin este tipo de presunciones las posibilidades de interpretar los estímulos visuales serían muy limitadas, por lo que es normal que “aceptemos” que no nos fallarán o que no nos engañan. Anteriores estudios habían confirmado que la familiaridad con un entorno determinado permite que nos parezcan más creíbles estas presunciones o suposiciones acerca de lo que vemos. Para desarrollar esta línea de investigación, el estudio de la universidad holandesa se propuso descubrir de qué forma el ser humano interpretaría visualmente un entorno en constante cambio o un entorno “cuestionable”, en ausencia de las presunciones visuales comunes.

Sophus Lie



Tenía curiosidad por conocer a Sophus Lie, como Wikipedia lo sabe todo, encontré esto que sirve para conocer a matemáticos con menos difusión.

Marius Sophus Lie (pronunciación "li") fue un matemático noruego - (17 de diciembre de 1842 - 18 de febrero de 1899) que creó en gran parte la teoría de la simetría continua, y la aplicó al estudio de la geometría y las ecuaciones diferenciales.
La herramienta principal de Lie, y uno de sus logros más grandes fue el descubrimiento que los grupos continuos de transformación (ahora llamados grupos de Lie), podían ser entendidos mejor "linealizándolos", y estudiando los correspondientes campos vectoriales generadores (los, así llamados, generadores infinitesimales). Los generadores obedecen una versión linealizada de la ley del grupo llamada el corchete o conmutador, y tienen la estructura de lo que hoy, en honor suyo, llamamos un álgebra de Lie.
El grupo Lie más complicado denominado E8, un objeto de 248 dimensiones que describe una estructura de 57 dimensiones fue conceptualizada y diseñada por un equipo de 18 matemáticos en cuatro años de trabajo, culminando a principios de 2007. Para ello utilizaron una Super Computadora de la Universidad de Washington denominada Sage, de 64 Gigabytes de memoria RAM, para poder alojar en memoria la matriz de resolución.

Mas info: http://www.sciam.com/article.cfm?id=mathematicians-team-up-wi&catID=1&pageNumber=1 (En inglés)

Renace la industria del cable de fibra óptica submarino



Las operadoras de cable de fibra óptica, que habían paralizado las inversiones en nuevos despliegues submarinos después de la crisis de las telecomunicaciones de los años 90, anuncian ahora nuevos proyectos que supondrán una inversión de 7.000 millones de dólares en los próximos tres años. El sector está ahora más estabilizado y la demanda de banda ancha en el mundo no deja de crecer (a un ritmo del 50% anual), por lo que invertir en este momento parece tener sentido. Los nuevos despliegues afectarán sobre todo a zonas del mundo donde ha habido cierto déficit, como Oriente Medio, Asia y África. Así, dos de los proyectos más destacados son el cable que unirá China con Estados Unidos y el que lo hará entre Gran Bretaña e India. Por Raúl Morales.

Tras varios años en los que la inversión en infraestructuras de cable de fibra óptica submarino ha estado congelada, docenas de nuevos proyectos serán puestos de marcha en los próximos tres años, con un coste total de 7.000 millones de dólares, según datos de la firma de investigación de mercado TeleGeography. Esa cifra es muy probable que se quede corta, ya que hay otros proyectos de cableado submarino que están siendo estudiados. Esta nueva fiebre inversora llega sólo unos cuantos años después del batacazo de las telecomunicaciones. A finales de los años 90, los gurús de Internet convencieron a los mercados financieros de que el tráfico de datos mundial se doblaría cada 100 días. Éstos pusieron sobre la mesa miles de millones de dólares para crear redes de fibra óptica globales. Sólo en 2001, operadores de red como Global Crossing gastaron cerca de 13.500 millones de dólares tendiendo cables bajo el mar. Evidentemente, cuando las previsiones de tráfico no se cumplieron, llegó la crisis. El momento actual es bastante diferente, ya que las inversiones previstas, además de ser mucho menores, se fundamentan en previsiones y necesidades mucho más realista. Sobre todo la demanda está creciendo muy rápidamente debido al tráfico de música y video por Internet. Entre los años 2002 y 2007 la demanda internacional de banda ancha creció a un ritmo del 52% anual. Pero la necesidad de más ancho de banda no es la única razón que impulsa estas inversiones, de hecho, menos de una cuarta parte de la fibra óptica que yace bajo el mar ha sido “encendida” o puesta a operar.

Los problemas del millón de dólares

En las matemáticas no todos los problemas están resueltos, como hemos comentado en Gaussianos más de una vez. De hecho hay unos problemas ya hablé hace tiempo sobrelos problemas de Hilbert, 23 problemas que propusó David Hilbert en el congreso internacional de matemáticos de 1900 para ser resueltos en el siglo XX y ser influyentes en las matemáticas de ese siglo.

Si bien de esos 23 problemas, se resolvieron la mayoría en ese siglo, todavía quedan otros problemas que han ido surgiendo y que por su complejidad siguen sin ser resueltos, a estos problemas se les llamó los problemas del milenio.
Estos problemas en principio eran ocho, pero Andrew Wiles se adelantó resolviendo antes del fin del siglo XX el último teorema de Fermat. Así los problemas del milenio al final sólo fueron siete, y se hicieron bastante famosos cuando el instituto Clay anunció que recompensaría con un millón de doláres por problema resuelto.
Los siete problemas del milenio son:

P vs NP
La conjetura de Hodge
La conjetura de Poincaré: Este problema lo explicamos en Gaussianos.
La hipótesis de Riemann
Existencia de Yang-Mills y del salto de masa
Las ecuaciones de Navier-Stokes: Parece ser que hay grandes avances.
La conjetura de Birch y Swinnerton-Dyer
Hace poco, este año, se resolvió uno de ellos, concretamente la conjetura de Poincaré. Este problema fue resuelto por Grigori Perelman, además como consecuencia de esto se le otorgó la medalla Fields y el millón de doláres correspondiente, pero Perelman se negó a aceptarlos.
Quizá más adelante me atreva (o nos atrevamos) a explicar un poco cada uno de los seis problemas que quedan por explicar.
(Más información en Wikipedia)

Conferencia SOLVAY


A lo largo de la historia de la Ciencia ha habido muchas reuniones de científicos de todas las ramas que la componen. De entre todas ellas ha habido muchas en las que han coincidido grandes genios y muchas de ellas han pasado o pasarán a la historia. Un buen ejemplo de ello es el ICM 2006 celebrado en Madrid el año pasado. En él se produjo la consagración definitiva de Terence Tao, entre otros, como matemático de talla mundial. Pero probablemente el hecho que hará que este congreso pase a la historia de la Ciencia sea la confirmación de la demostración de la conjetura Poincaré por parte de Grigori Perelman y el rechazo de la medalla Fields por parte del matemático ruso.
Pero aun con estos condicionantes esta reunión de matemáticos no es la que podríamos considerar como la más importante de la historia de la Ciencia. De hecho podemos decir sin miedo a equivocarnos que, al menos hasta al día de hoy, la reunión de científicos que ostenta esa posición de privilegio es la quinta Conferencia Solvay, organizada, al igual que las cuatro anteriores, por el químico belga Ernest Solvay.
Las conferencias Solvay comenzaron en 1911 y la última de ellas tuvo lugar en 2005. La quinta conferencia, la que ocupa este post, data de octubre de 1927. Su temática fue Electrones y fotones. En esta reunión podemos encontrar a Albert Einstein, a Niels Bohr o a los padres de la recién nacida en aquellos tiempos mecánica cuántica, entre los que podemos destacar a Werner Heisenberg y a Erwin Schrödinger. Simplemente con estos asistentes la reunión ya habría pasado a la historia como una de las más importantes de todos los tiempos, pero aún hay más. A ella asistieron 29 científicos, de los cuales 17 habían sido o acabaron siendo premios Nobel.
De ella se conserva esta foto en la que aparecen todos los asistentes. Dada la importancia de todos ellos esta foto está considerada como la fotografía más importante y famosa de la historia de la Ciencia.

Asistentes:
Fila superior: A. Piccard, E. Henriot, P. Ehrenfest, Ed. Herzen, Th. De Donder, E. Schrödinger, J.E. Verschaffelt, W. Pauli, W. Heisenberg, R.H. Fowler, L. Brillouin
Fila intermedia: P. Debye, M. Knudsen, W.L. Bragg, H.A. Kramers, P.A.M. Dirac, A.H. Compton, L. de Broglie, M. Born, N. Bohr
Fila inferior: I. Langmuir, M. Planck, Mme. Curie, H.A. Lorentz, A. Einstein, P. Langevin, Ch. E. Guye, C.T.R. Wilson, O.W. Richardson
Como podréis comprobar a tenor de los genios que podemos ver en la fotografía no exageramos para nada cuando decimos que se considera esta reunión como la más importante de la historia.
Y como no podía ser de otra forma terminamos el artículo comentando una anécdota de esta reunión. Aquí está:
La anécdota de aquel encuentro la protagonizaron las dos figuras de la época: Einstein y Bohr. Cuando ambos discutían sobre el principio de incertidumbre de Heisenberg, el primero hizo su famosa objeción:
“Dios no juega a los dados”
a lo que Bohr replicó:
“Einstein, deja de decirle a Dios lo que debe hacer”

Estructuras permanentes

Un matemático, como un pintor o un poeta, construye estructuras. Si sus estructuras son más permanentes que las de los otros es porque están formadas por ideas.

Godfrey H. Hardy

Leyes de Murphy sobre Física

Ley de Johnson: Si un artilugio mecánico falla, lo hará en el momento más inoportuno.
Ley de Sattinger: Funcionaría mejor si lo enchufara.
Ley de Anthony sobre la fuerza: No lo fuerce. Cómprese un martillo más grande.
Axioma de Cahn: Cuando todo falle, lea las instrucciones.
Ley de Jenkinson: De todas maneras, no funcionará.
Ley de las reparaciones: Si no se ha roto, no lo podrá arreglar.
Regla del pensaminto inteligente: Guarde todas las piezas.
Cuarto principio de Taller:

La llave inglesa o el taladro que usted necesite serán precisamente los que falten en la caja de herramientas.
Para la mayor parte de los montajes hacen falta tres manos.
Las tuercas sobrantes nunca ajustan con los tornillos sobrantes.
Cuanto más cuidadosamente se planifique un proyecto, mayor confusión se producirá cuando algo falle.
Oobservación de Baruch: Si todo lo que tiene es un martillo, cualquier cosa que vea le parecerá un clavo.
Ley de Ken: Una partícula que se desplaza, buscará el ojo más próximo.
Ley de la dispersión probable: Cualquier cosa que choque contra el ventilador no se distribuirá uniformemente.
Ley de Miller: No se puede saber la profundidad de un charco hasta que no se ha metido el pie.
Ley de Murphy sobre la termodinámica: Todo empeora a elevadas presiones.
Ley de Pattison sobre la electrónica: Si los cables se pueden conectar de dos o más formas diferentes, la primera de ellas es la que funde los plomos.
Teorema de Bell: Cuando un cuerpo se sumerge en agua, suena el teléfono.
Ley de Ballance sobre la relatividad: La duración de un minuto depende del lado de la puerta del baño en que se encuentre.

Las famosas leyes de Murphy

Acá van algunas leyes de Murphy. Un poco divertidas, un poco (bastante) ciertas.

LEY DE MURPHY. Si algo puede salir mal, saldrá mal.
Corolarios:
-Nada es tan fácil como parece.
-Todo lleva más tiempo del que usted piensa.
-Si existe la posibilidad de que varias cosas vayan mal, la que cause más perjuicios será la única que vaya mal.
-Si usted intuye que hay cuatro posibilidades de que una gestión vaya mal y las evita, al momento aparecerá espontáneamente una quinta posibilidad.
-Cuando las cosas se dejan a su aire, suelen ir de mal en peor.
-En cuanto se ponga a hacer algo, se dará cuenta de que hay otra cosa que debería haber hecho antes.
-Cualquier solución entraña nuevos problemas.
-Es inútil hacer cualquier cosa a prueba de tontos, porque los tontos son muy ingeniosos.
-La naturaleza siempre está de parte de la imperfección oculta.
-La madre Naturaleza es una perra.
-Filosofía de Murphy. Sonría. Mañana puede ser peor.
-Postulado de Boling. Si se encuentra bien, no se preocupe. Se le pasará.
-Primera ley de Chisholm. Cuando las cosas vayan bien, algo habrá que haga que vayan mal.
Corolarios:
-Cuando parece que ya nada puede ir peor, empeora.
-Cuando le parezca que las cosas van mejor, es que se le ha pasado algo por alto.
Paradoja de Murphy: Siempre es más fácil hacerlo de la forma más difícil.
Ley de Pudder: Todo lo que empieza bien, acaba mal. Todo lo que empieza mal, acaba peor.
Postulado de Tylczak sobre la probabilidad: Los sucesos fortuitos tienden a suceder todos juntos.
Síntesis de Schnatterly sobre los corolarios: Si algo no puede salir mal, saldrá mal.
Paradoja de Sivermn: Si la Ley de Murphy tiene que salir mal, saldrá mal.
Extensión a la ley de Murphy: Si una serie de sucesos puede salir mal, saldrá mal en la peor secuencia posible.
Corolario de Farndick del quinto corolario: Después de que las cosas hayan ido de mal en peor, el ciclo se repetirá.
Extensión de Gattuso de la ley de Murphy: Nada es tan malo nunca como para que no pueda empeorar.
Ley de Perrusel: No hay tarea tan simple que no pueda hacerse mal.

Pi con 10000 decimales

Sigue mi obsesión por el número Pi. Acá les presento una versión de este intrigante número pero con 10000 dígitos.

pi=3.14159 26535 89793 23846 26433 83279 50288 41971 69399 37510 58209 74944 59230 78164 06286 20899 86280 34825 34211 70679 82148 08651 32823 06647 09384 46095 50582 23172 53594 08128 48111 74502 84102 70193 85211 05559 64462 29489 54930 38196 44288 10975 66593 34461 28475 64823 37867 83165 27120 19091 45648 56692 34603 48610 45432 66482 13393 60726 02491 41273 72458 70066 06315 58817 48815 20920 96282 92540 91715 36436 78925 90360 01133 05305 48820 46652 13841 46951 94151 16094 33057 27036 57595 91953 09218 61173 81932 61179 31051 18548 07446 23799 62749 56735 18857 52724 89122 79381 83011 94912 98336 73362 44065 66430 86021 39494 63952 24737 19070 21798 60943 70277 05392 17176 29317 67523 84674 81846 76694 05132 00056 81271 45263 56082 77857 71342 75778 96091 73637 17872 14684 40901 22495 34301 46549 58537 10507 92279 68925 89235 42019 95611 21290 21960 86403 44181 59813 62977 47713 09960 51870 72113 49999 99837 29780 49951 05973 17328 16096 31859 50244 59455 34690 83026 42522 30825 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sábado, 24 de mayo de 2008

Curiosas matemáticas


Nadie discute que buscando por YOUTUBE se pueden encontrar cosas muy interesantes. Lo que no todo el mundo sabe es la cantidad de recursos curiosos de ciencia nos brinda esta web. Como ejemplos proponemos “Matemáticas curiosas”, un video que te enseña a multiplicar dibujando, o “Cómo hacer raíces cuadradas” (de una forma poco convencional).

Para dentro de cinco décadas, el neurólogo británico Oliver Sacks espera “una teoría general de la imaginación, de la conciencia y del yo ” y una “fusión de la filosofía, la psicología y la fisiología” (PPP, por sus siglas inglesas). Para la misma fecha, el portugués Antonio Damasio sueña con “conocer cómo unos pocos genes pueden crear tanta complejidad en el cerebro”. Por su parte, Richard Gott asegura que lo que necesitaremos (y lograremos) será crear “una colonia humana en Marte que nos proporcione un seguro de vida ante cualquier catástrofe que pueda ocurrir sobre la Tierra”. Y para el francés Daniel Pauly, lo que realmente nos cambiará la vida será “la capacidad de detectar, amplificar y transmitir a los seres humanos las emociones y pensamientos de los animales”, primero primates, luego mamíferos y finalmente otros vertebrados como los peces (algo que nos hará vegetarianos, asegura Pauly).

Son cuatro de los pronósticos del “oráculo científico” que ha preparado la revista New Scientists con ocasión de su 50 aniversario. Los vaticinios llegan de la mano de grandes científicos (brilliant minds, dicen en la publicación), como el padre de la geometría fractal Benoit Mandelbrot, o el Premio Nobel de Física Gerard 't Hooft, o el astrofísico (y autor de grandes obras de divulgación) Martin Rees.


:: Links:
http://www.newscientists.com

Relativo, pero importante

Si es cierto que, como decía alguien sabio, nadie muere mientras siguen vivas sus ideas, entonces Albert Einstein está “vivito y coleando”. Y si no que se lo pregunten a los físicos que desde hoy están reunidos en Canarias celebrando los Encuentros Relativistas Españoles (ERE), una sana costumbre que iniciaron hace exactamente 30 años. Los expertos aseguran que el momento es inmejorable, una “edad de oro” de la teoría de la relatividad del físico alemán, con una gran interconexión entre la teoría y la experimentación. “El motivo principal de este renacimiento –explica Álex Oscoz, uno de los organizadores- es el progreso técnico, que ahora está alcanzando niveles sin precedentes en la medición de los sutiles efectos previstos por la Relatividad General, como las ondas gravitatorias”. A modo de ejemplo, Oscoz cita los recientes experimentos (COBE, WMAP, LIGO, etc.), de una precisión increíble, están permitiendo a la cosmología avanzar firmemente y “revelando un cuadro hasta ahora insospechado del contenido del Universo, aparentemente compuesto, sobre todo, de una entidad (la energía oscura) de naturaleza hasta ahora desconocida”.

Nosotros hemos seleccionado tres citas sobre la relatividad del propio Einstein que no tienen desperdicio (y a las que, evidentemente, tampoco les falta humor):

“Un hombre se sienta con una bella joven durante una hora y le parece un minuto. Se sienta sobre una estufa caliente durante un minuto y parece mucho más que una hora. Eso es la relatividad.”
“La relatividad se aplica a la física, no a la ética.”
“Desde que los matemáticos han invadido la teoría de la relatividad, ni yo mismo la entiendo.”


:: Links:
http://www.iac.es/project/ere07/

Caras por todas partes



La pareidolia es un fenómeno psicológico por el que creemos ver caras o siluetas en las nubes, manchas (como las caras de Bélmez -con perdón-), aparatos,…
Este fenómeno es aprovechado por la blog Faces in Places, en la que recopilan fotos donde podemos ver, sobre todo, caras.

Dibujando lo nunca visto



¿Se ha preguntado alguna vez en qué se basan los artistas de la NASA, la ESA y otras agencias espaciales para ilustrar el descubrimiento de planetas lejanos que nadie ha visto con dibujos hiperrealistas, como éste de varios exoplanetas alrededor de la estrella recientemente descubierta HD 46375? La revista Scientific American explica en un interesante artículo cómo astrónomos y dibujantes trabajan codo con codo para crear imágenes de estos hallazgos con sólo “unas cuantas piezas de información y una saludable dosis de conjeturas”.

En muchos casos la clave está en la química. Júpiter y Saturno se pintan de color marrón-anaranjado porque en sus atmósferas se arremolinan moléculas de carbono que reflejan estos colores. En planetas con una atmósfera más caliente, sin embargo, la evaporación forma nubes de agua que rompen esas moléculas en dióxido de carbono y metano, dispersando luz azulada, algo que según el astrónomo Geoffrey Marcy se representaría como “una bola de billar de color azul intenso”.



(Reportaje “How do artists portray exoplanets they’ve never seen?”)

Palabras: Hidrógeno

En todas partes, los fabricantes de coches hablan incansablemente del hidrógeno y de su enorme potencial como fuente de energía (General Motors, BMW, Ford, Honda, Mazda,…). Quién se lo iba a decir a Lavoisier, el químico que en 1783 descompuso el agua en oxígeno y un nuevo gas “que producía el agua”, y al que bautizó combinando los términos griegos hydor (agua) y geinomai, (engendrar). De este nombre derivan el español hidrógeno, el euskera hidrogenoa, el inglés y danés hydrogen, el italiano idrogenio, el portugués hidrogenio, el turco hidrojen o el griego hydrogenon. En Alemania se le denomina wasserstoff (que significa “materia del agua”), en polaco se conoce como wodor (de wodo, agua) y en ruso como vodorod. El japonés toma la idea alemana y la traduce como 水 (agua) y 素 (elemental, desnudo).

El invento más simple


¿Cuánto puede dar de sí un palillo de dientes? Más de cuatrocientas páginas, como acaba de demostrar el ingeniero Henry Petroski con su nuevo libro The Toothpick. El uso de esta herramienta “mundana”, cuenta, se remonta a los primeros homínidos. Los antropólogos han encontrado marcas en dientes fosilizados procedentes de yacimientos tan antiguos como Olduvai, en Tanzania, que sólo pueden tener un origen: palillos de dientes “rudos”. Más que por una cuestión de higiene, es probable que nuestros ancestros echaran mano de este instrumento para desprenderse de la molesta sensación de tener restos de comida entre los dientes, especialmente frecuente cuando incluyeron la carne en su menú. Eso sí, aquellos palillos no eran de madera como los actuales, sino de otro material más corrosivo, quizás tallos de pasto como ha sugerido Leslea Hlusko, paleontóloga en la Universidad de Illinois (Estados Unidos). Según Hlusko, a diferencia de la madera, el pasto contiene grandes cantidades de partículas de silicio abrasivo y duro, que explicarían los surcos dentales.

Entre otras muchas cosas, en su libro Petroski relata cómo se ha adaptado el diseño del palillo en las diferentes culturas. En Japón, por ejemplo, sólo son puntiagudos en un extremo y, una vez usados, es habitual romperlos (para que nadie los reutilice).

Si quiere saber más acerca de uno de los objetos más antiguos de la humanidad, no deje de leerlo (eso sí, de momento sólo en inglés).


:: Link:
http://www.amazon.com/Toothpick-Technology-Culture-Henry-Petroski/dp/0307266362

Los diez científicos más importantes de la historia

Tengo una enorme curiosidad desde hace unos meses. ¿Quiénes son los científicos más importantes de la historia? ¿Quiénes aportaron más o son más famosos? ¿Qué personajes merecen un puesto en el “top ten” de la historia de la ciencia?

Tras buscar en libros, amigos e incluso “San Google” y no obtener respuesta satisfactoria, me queda acudir a los 2000 lectores de esta blog (que alguno sabrá de ciencia y querrá participar, digo yo).

Sabiendo que las listas de estas características son subjetivas y dependen de qué campo de la ciencia te hace más tilín, pido ayuda para elaborar este particular "Top Ten de Científicos".

Mi propuesta es:

1. Arquímedes
2. Da Vinci (No aportó demasiado pero posiblemente es el científico-ingeniero-hombreparatodo que más ayuda a divulgar la ciencia.)
3. Galileo
4. Newton
5. Darwin
6. Pasteur
7. Marie Curie
8. Cajal
9. Einstein
10. Crick/Watson

Coinciden conmigo?

El planeta alado



Al planeta más cercano al Sol, Mercurio, lo bautizaron así los romanos. Los griegos hubieran preferido usar el nombre de su análogo Hermes, el apodo original del mensajero de los dioses -aquel que calzaba sandalias aladas-, porque se dieron cuenta de que era el planeta más veloz del Sistema Solar, capaz de completar una vuelta alrededor de nuestra estrella en sólo 88 días terrestres. De hecho, Mercurio se mueve tan rápido en el cielo que sus cambios de posición pueden detectarse a simple vista.

Después de pasar los últimos años en el olvido (al menos mediático), este pequeño planeta ha vuelto al candelero. Por un lado, el pasado 14 de enero la sonda MESSENGER de la NASA sobrevoló por primera vez en treinta años Mercurio, enviando imágenes inéditas de su “cara oculta”. Y cuatro días más tarde se daba luz verde oficialmente al desarrollo industrial de BepiColombo, la primera misión europea a Mercurio. Su lanzamiento está previsto para agosto de 2013 y alcanzará su destino en 2019. Mercurio tiene un contenido de hierro más alto que cualquier otro planeta principal en nuestro sistema solar, y las dos naves que integran BepiColombo (la europea Mercury Planetary Orbiter y la japonesa Mercury Magnetospheric Orbiter) intentarán dilucidar cuál de las actuales teorías sobre su origen explica esta composición. También analizarán las condiciones del interior del planeta y su campo magnético, y pondrán a prueba la teoría general de la relatividad de Einstein.

Estudiar Mercurio de cerca no es una tarea fácil. Al fin y al cabo, implica manejar una nave en el difícil entorno de un planeta tan próximo al Sol, donde la radiación es unas diez veces más intensa que en las cercanías de la Tierra. Además, para llegar al planeta y entrar en su órbita se requiere una gran cantidad de energía capaz de repeler la fuerza de atracción de nuestra estrella.

Ciencia en los sellos de correo



A través de la página norteamericana Neuroscience for kids hemos accedido una interesante colección internacional de sellos alusivos a conceptos de neurociencia. La Resonancia Magnética es uno de sus temas favoritos.

Otro interesante vínculo entre la ciencia y la filatelia es el que propone la Universidad de Virginia en una recopilación titulada “Microscopios en los sellos de correos”.

La energía de las olas



La energía procedente de las olas, también conocida como undimotriz, es considerada la fuente de energía renovable más prometedora para los países marítimos. No en vano, el Consejo Mundial de la Energía ha calculado que si aprovechásemos todo el potencial del oleaje con la tecnología actual podrían obtenerse 2.000 teravatios/hora de energía al año. En este video se muestra cómo funcionan algunos de los principales dispositivos desarrollados para convertir el balanceo de las olas en electricidad.

Es el primer video de CienciaEnUnMinuto.com, un proyecto de Ciencia Digital que nace con un doble objetivo: estudiar lo que puede aportar la imagen 3d a la divulgación y comunicación de la ciencia y comprobar que un sólo minuto (más o menos) es tiempo suficiente para divulgar con calidad.

Diez preguntas sobre la Tierra


En el siglo XXI los geólogos y expertos en ciencias de la Tierra deberán encontrar la respuesta a diez preguntas claves sobre nuestro planeta, según un informe que acaba de publicar el Consejo Nacional de Investigación (National Research Council) en Estados Unidos. Después de una lenta deliberación en la que han participado expertos de organismos como la NASA o el Departamento de Energía estadounidense, estas son las cuestiones seleccionadas:



1. ¿Cómo se formaron la Tierra y otros planetas?
2. ¿Qué ocurrió durante la llamada “Edad oscura”?
3. ¿Cómo empezó la vida?
4. ¿Cómo funciona el interior de la Tierra y cómo afecta eso a su superficie?
5. ¿Por qué tiene nuestro planeta placas tectónicas y continentes?
6. ¿Cómo intervienen las propiedades de los materiales en el control de los procesos terrestres?
7. ¿Qué causa el cambio climático -y cuánto puede cambiar-?
8. ¿Cómo ha transformado la vida a la Tierra?
9. ¿Cómo afecta el movimiento de los fluidos (sobre la superficie y por debajo de ella) a nuestro entorno?
10. ¿Se pueden predecir los terremotos, las erupciones volcánicas y sus consecuencias?

Sal y Pimienta

Me pareció muy interesante esta imagen microscópica de pimienta y un grano de sal. Se las comparto.


Las aves migratorias sufren el cambio climático

Migrar de una punta a otra del planeta batiendo las alas sale caro en términos energéticos. Para un ave de 30 gramos, recorrer una distancia de 4.800 kilómetros desde Panamá hasta Canadá para pasar el invierno supone 3,2 millones de batidas de alas y 1.300 kilojulios de gasto energético extra. Y dado que no están permitidas muchas paradas, el vuelo debe ser lo más eficiente posible.


Ahora, el cambio climático se lo ha puesto aún más difícil a las aves migratorias, ya que provoca vientos más fuertes e inestabilidad atmosférica que aumentan la energía necesaria para desplazarse, según publica hoy la revista PLoS ONE. Los autores del estudio han analizado por primera vez como responden los pájaros en libertad. “Hasta ahora las investigaciones se habían limitado a individuos volando dentro de túneles de viento artificiales”, explica Melissa Bowlin, investigadora de la Universidad de Montana. Bowlin, sin embargo, ha incorporado a la espalda de los pájaros un transmisor de radio, con un peso inferior a un gramo, que registra el ritmo cardíaco y envía los datos a una antena a ras de suelo.

Los primeros resultados indican que ciertas condiciones atmosféricas aumentan el esfuerzo físico necesario para volar. Además, Bowlin y su equipo han comprobado que las aves tienden a disponer las puntas de las alas de forma que el peso se distribuya homogéneamente, ahorrando de este modo energía en sus largos desplazamientos.

Vive como si fueras a morir mañana. Aprende como si fueras a vivir para siempre.

-Mahatma Gandhi-

Materiales inteligentes mejoran la precisión de los robots

Investigadores de la Facultad de Ciencia y Tecnología del País Vasco están probando nuevos materiales inteligentes de última generación para mejorar la precisión de los robots. En concreto, han creado con estos materiales una garra para un robot capaz de asir objetos a nivel de micras. Asimismo, han desarrollado otro dispositivo artesanal capaz posicionar objetos con una precisión de 20 nanómetros. Una de las primeras aplicaciones de estos materiales puede ser en telescopios, donde se encuentran espejos que han de ser situados con mucha precisión. De momento, estos prototipos no son comercializables, aunque sus creadores esperan que lleguen a estar presentes en dispositivos de robótica y posicionamiento.


Investigadores de la Facultad de Ciencia y Tecnología de Leioa, en el País Vasco, están usando materiales inteligentes de última generación para mejorar la precisión en los movimientos de los futuros robots.

El avance en la ciencia de los materiales es fundamental para mejorar la precisión de los robots que se usan, por ejemplo en procesos industriales o incluso médicos. Piénsese en la precisión que necesita une brazo robotizado para coger un huevo o una bombilla. Los materiales inteligentes están permitiendo ya mejorar el diseño de los controladores presentes en los robots.

Investigadores del Grupo de Automática del Departamento de Electricidad y Electrónica de la Facultad de Ciencia y Tecnología de la Facultad de Ciencia y Tecnología de Leioa
están estudiando las características estímulo-respuesta en materiales inteligentes para ver si son susceptibles de ser utilizarlos en la generación y medición de movimientos precisos en sistemas electromecánicos en miniatura y en robótica.

En concreto, los estudios se centran en dos tipos de materiales muy prometedores. Por un lado, aleaciones de memoria de forma ) (SMA) y aleaciones de memoria de forma magnética o ferromagnética (MSM o FSMA). Se trata de materiales nuevos e inteligentes que tienen la capacidad de memorizar su forma.

Recordar el tamaño

Las aleaciones de memoria de forma son capaces de “recordar” el tamaño y forma originales incluso después de haber sufrido un proceso de deformación. En este caso, la aleación más común se denomina nitinol, ya que se compone de níquel y titanio al 50%. Ya existe comercialmente y se suele encontrar en forma de hilos.

Por su parte, las llamadas aleaciones de memoria de forma magnética son materiales ferromagnéticos capaces de soportar grandes transformaciones reversibles en su forma y su tamaño, aplicándoles un campo magnético. A diferencia de lo que ocurre en las aleaciones de memoria de forma, no existen comercialmente y sólo se fabrican en el laboratorio.

Según informa la Universidad del País Vasco, este grupo de investigadores ha construido ya algunos dispositivos susceptibles de ser usados en robótica ligera empleando estos nuevos materiales. Además, están investigando nuevas aplicaciones para sistemas electromecánicos ligeros o en miniatura.

El primer prototipo es una garra ligera para un robot flexible pequeño, capaz de manipular objetos de tamaño reducido. Para ello, han colocado un hilo de nitinol entre dos láminas metálicas elásticas. Si a ese hilo se le aplica una corriente eléctrica, las láminas se contraen y las garras se cierran, siendo capaz de recoger los pequeños objetos que encuentra a su alrededor.

Cuando no se aplica dicha corriente, las garras se abren del todo. Los investigadores han conseguido, sin embargo, mejorar el movimiento de apertura y cierre de la garra, llegando a tener precisión a nivel de una micra (millonésima parte de un metro)

Precisión en telescopios

El equipo de investigación también ha aplicado las aleaciones de memoria de forma magnética o ferromagnética para crear un dispositivo artesanal y un sistema de control sencillo. Este dispositivo ha conseguido posicionar objetos con una precisión de 20 nanómetros (milmillonésima parte de un metro)

Según sus creadores, al tratarse de un dispositivo artesanal, es totalmente mejorable. Dispositivos como éstos pueden llegar a sustituir a los actuales, ya que los dispositivos de posicionamiento fabricados con aleaciones de memoria de forma ferromagnética tienen la gran ventaja de que, una vez posicionados adecuadamente, no consumen energía.

Uno de los usos de estos últimos es en el diseño de grandes telescopios, donde se suelen encontrar muchos espejos que tienen que moverse con mucha precisión si se pretende que enfoquen correctamente.

Sus creadores advierten que los aparatos que han creado son artesanales y que han servido, sencillamente, para probar en el laboratorio las características básicas de los materiales con los que han sido creados. Su esperanza es, en cualquier caso, que lleguen a ser prototipos comerciales de dispositivos de robótica o de micro y nanoposicionamiento.

Nuevo componente electrónico fundamental

Después de 37 años de haber sido postulada unos investigadores de la compañía Hewlett-Packard consiguen construir la primera memorresistencia, un nuevo tipo de componente electrónico fundamental.

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En esta foto se aprecian 17 memorresistencias en línea, cada una de 150 átomos de espesor. Foto: J. J. Yang, HP Labs.
Todos conocemos lo que es un solenoide, una resistencia o un condensador. La memorresistencia sería uno más junto a esos tres componentes electrónicos básicos. Fue propuesto hace mucho tiempo, pero hasta ahora no se había materializado.
¿Y en que consiste esta memorresistencia? Pues en esencia es una resistencia que guarda memoria de su estado resistivo anterior incluso si no hay alimentación eléctrica.
Las memorresistencias construida ahora por los Laboratorios HP, de escala nanométrica, podría tener un gran impacto en la industria microelectrónica ya que podría servir para construir memorias no volátiles para computación, cuyos datos no desaparezcan aunque se corte el aporte de corriente. Además consumirían menos energía.
El 1971 Leon Chua de University of California en Berkeley notó una ausencia en la lista de los componentes habituales de los circuitos. Cada elemento expresa una relación entre dos de cuatro variables electromagnéticas: carga, corriente, voltaje y flujo magnético. Propuso que, teóricamente, debería de haber un componente que se hiciera más o menos conductor al paso de la corriente dependiendo de la cantidad de carga que hubiera pasado a través de él. Según Chua la memorresistencia o memorresistor sería el cuarto componente fundamental de los circuitos, con propiedades que no podrían ser duplicadas mediante la combinación de los otros tres elementos.

Demuestran la ley de Parkinson

Según la ley de Parkinson los comités de más de 20 personas tienden a ser mucho más ineficaces en sus tomas de decisiones que los que son más pequeños. Un reciente estudio explica el fenómeno y proporciona sugerencias para ayudar a la Unión Europea.

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Estabilidad política frente a tamaño del consejo de ministros. Foto: Thurner y colaboradores.
Como a muchos físicos, a Stefan Thurner le molesta desperdiciar tiempo en largas reuniones de comités. Después de que su universidad reestructurara su organización interna hace unos años ha descubierto que el tiempo que ha dedicado a comités y otras tareas administrativas se ha multiplicado por cinco.
Para entender por qué, Thurner, Peter Klimek y Rudolf Hanel estudiaron el trabajo del historiador británico C. Northcote Parkinson, que analizó la administración de la Marina Británica. Parkinson (que murió en 1993) descubrió una fuerte correlación entre la habilidad de un comité en tomar una buena decisión y su tamaño. En concreto descubrió que si el comité tenía más de 20 miembros era mucho más ineficaz que otros de tamaño menor. A esto lo denominó coeficiente de ineficacia.

Lentes de Fresnel espaciales

Una fina lámina metálica, actuando a modo de lente de Fresnel, podría permitir ver planetas extrasolares de tamaño terrestre.

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Prototipo de lente de Fresnel en acero de 8cm. Foto: L Koechlin et al/OMP.
Proponen construir un telescopio espacial cuyo dispositivo óptico principal sea un lente Fresnel. Este sistema podría tener la resolución suficiente como para ver planetas de tipo terrestre alrededor de estrellas cercanas.
Los telescopios profesionales utilizan un espejo para poder enfocar la luz que nos llega del Cosmos. Pero éstos no tienen una resolución infinita. Incluso por encima de la atmósfera terrestre el diámetro de un espejo primario limita la resolución teórica alcanzada por el telescopio. Esto se debe a la difracción, un efecto que ocurre en los fenómenos ondulatorios. En los dispositivos ópticos sus bordes se convierten en emisores de ondas electromagnéticas que introducen ruido en la imagen final. Es el mismo fenómeno que nos permite escuchar algo que esté a la vuelta de una esquina aunque no tengamos una línea visual con el objeto emisor del sonido

Sin singularidad en agujeros negros

Proponen una solución a la paradoja de la eliminación de información por parte de los agujeros negros. Si se tiene en cuenta la Mecánica Cuántica la singularidad central de este tipo de objetos, propuesta por la Relatividad General, simplemente deja de darse en su interior.

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Según la Teoría General de la Relatividad los agujeros negros son tan densos que distorsionan el espacio-tiempo a su alrededor, y éste forma una especie de “embudo”. La fuerza de gravedad, que depende de la geometría del espacio, puede llegar a ser muy intensa en esos casos. A cierta distancia un hipotético astronauta sentiría las fuerzas de marea, pero no sería absorbido irremediablemente hacia él (un agujero negro no es un aspiradora espacial). Pero si fuera lo suficientemente incauto como para acercarse directamente a un objeto de este tipo descubriría que, una vez cruzada una frontera denominada horizonte de sucesos, su vuelta al resto del Universo sería imposible. La velocidad de escape a partir de ese punto es superior a la de la luz y por tanto, nada, ni astronautas, ni materia, ni siquiera la propia luz puede escapar una vez que se deja caer dentro.

El clima podría influir en la tectónica

Según un estudio una temperatura prolongada superior a los 38 grados y de origen climático detendría la tectónica de placas de la Tierra.

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Los continentes se mueven lenta e imperceptiblemente sobre el manto terrestre. Las placas tectónicas subducen unas sobre otras levantando las cordilleras más altas de este planeta. En su devenir han creado y moldeado nuevos continentes que a veces fueron uno solo. Aunque de vez en cuando esta actividad tectónica produce terremotos, la vida sobre este planeta no sería posible sin la geología que la soporta, y cualquier inestabilidad de este sistema podría en peligro a la biosfera que cubre este planeta.
La temperatura interior de la Tierra es superior a la exterior, y las rocas se comportan como un fluido bajo las tremendas presiones allí reinantes. Estas rocas del manto sufren convección y las corrientes generadas empujan las placas continentales de la superficie. En el fondo la Tierra funciona a este nivel como una máquina térmica que, debido a una diferencia de temperaturas, produce trabajo. Pero, ¿qué pasaría si la temperatura de la superficie fuera mayor?

viernes, 9 de mayo de 2008

El gran Sudoku



El Sudoku es uno de los más clásicos y, a pesar del correr de los años, nunca pasa de moda y cada vez causa más furor. Pero, ¿sabés de qué se trata? Es un rompecabezas matemático que se publica por primera vez en 1984, pero que se hizo famoso alrededor del 2005. El objetivo es conseguir la combinación numérica perfecta. El diseño se basa en un crucigrama de 9x9 con sus 81 cuadritos agrupados en nueve cuadrados interiores de dimensiones 3x3. No se debe repetir ninguna cifra en una misma fila, columna o subcuadrícula. Un Sudoku bien planteado es aquel que tiene una única solución.

¿Cómo jugarlo? Aunque parece imposible, completar el Sudoku es sólo cuestión de práctica. La idea es completar todas las casillas con cifras del 1 al 9, sin que se repitan ni en la misma línea horizontal, columna vertical, o celda de tres por tres casillas. Existen diversos trucos que te ayudarán a resolver el crucigrama. Hay diferentes niveles de juego, y su dificultad dependerá de la cantidad de números que contenga.

Un poco de historia
. Las primeras señales de Sudoku aparecen cerca de 1700 de la mano del matemático suizo Leonhard Euler, quien no habría creado el juego, sino que daría las pautas para el cálculo de las probabilidades. La primera vez que salió publicado fue en 1970, en una revista de rompecabezas matemáticos, bajo el nombre Number place (El lugar de los números). Recién en 1984 una editorial japonesa lo saca en otro diario, esta vez aparece el nombre Sudoku (Su = números, doku =solo “Números solos”). Recién se populariza en 1986. El salto se da en 2005, cuando un canal británico intentó adaptar este pasatiempo a una emisión televisiva. Aunque no tuvo mucho éxito sirvió para que el Sudoku se reconozca a nivel mundial .


Para jugar…

En el sitio Sudokumania vas a encontrar una gran variedad de Sudokus para que juegues, pruebes y veas cuál te gusta más. Acá te mostramos los mejores.

Samurai Sudoku. Está formado por 5 sudokus clásicos entrelazados formando una X. Los 4 de los extremos comparten una región de 3x3, con el que se encuentra en el centro.

Killer Sudoku. Son agrupaciones de casillas por medio de bloques de colores. Cada una tiene un número pequeño en la parte superior izquierda que indica la suma total de las casillas que componen el bloque. Cada bloque está formado por casillas contiguas de un mismo color. Hay que completar las casillas vacías con dígitos del 1 al 9.

Juuni Sudoku. Este juego se compone de una cuadrícula de 12x12 casillas, que esta dividida en regiones de 3x4 casillas. Hay que completar las casillas vacías con dígitos del 1 al 9 y letras de la A a la C.

Sudoku Kids. Se compone de una cuadrícula de 4x4 casillas, que esta dividida en regiones de 2x2 casillas. Hay que completar las casillas vacías con dígitos del 1 al 4.

John Wheeler fue el cientifico que invento el termino agujero negro



El domingo pasado moría en su casa el físico John Wheeler, que tenía 96 años de edad. Wheeler era un gran creador, casi un visionario, originario de muchas ideas en física teórica. Richard Feynman fue su alumno más famoso, y juntos escribieron artículos muy interesantes sobre la radiación electromagnética. Es bien sabido que posteriormente Feynman alcanzaría el Premio Nobel por sus trabajos sobre la electrodinámica cuántica.

n su juventud, Wheeler trabajó con Niels Bohr en Copenhague, y colaboró en el año 1939 en la creación del modelo de la gota líquida para explicar la fisión nuclear (la responsable tanto de las bombas de Hiroshima y Nagasaki como de las centrales nucleares actualmente en funcionamiento). Bohr era también un hombre de ideas, rodeado de devotos incondicionales, y que contribuyó enormemente a interpretar la mecánica cuántica. Copenhague era en aquella época un instituto que había que visitar para hablar con Bohr, y muchas ideas surgieron de discusiones entre físicos de diferentes nacionalidades. No es descabellado pensar que Bohr fue siempre un modelo para Wheeler, y es indudable que había puntos en común entre ambos, salvando las distancias, y teniendo en cuenta la diferente época que les tocó vivir.

Pero fue sin duda en el campo de la gravitación donde su influencia fue más visible. Desde su cátedra de Princeton fue el impulsor de la incorporación de la gravitación al resto de la física, junto con el gran físico experimental Robert Dicke, también de la Universidad de Princeton. Hasta entonces, esta disciplina era objeto de estudios formales; de hecho muchos físicos solían decir, medio en broma medio en serio, que era una parte de las matemáticas (cosa que naturalmente, los matemáticos nunca aceptaron del todo). El camino iniciado por Wheeler y Dicke, muy ligado al experimento de precisión y a la observación astrofísica y cosmológica, es el que ha conducido al brillante estado actual de esta especialidad.

Wheeler tenía un indudable talento para encontrar palabras sugerentes con las que expresar sus ideas. Él inventó el término “agujero negro” para describir un objeto tan colapsado que su atracción gravitatoria no deja escapar ni siquiera a los fotones que constituyen la luz ordinaria. Por eso el objeto se ve negro al no emitir ningún tipo de radiación.

Incidentalmente, la gran contribución de Hawking fue demostrar a principios de los años setenta que los efectos cuánticos implican una leve radiación, de forma que los agujeros negros no son completamente negros, después de todo. Pero este efecto es muy débil en los agujeros de interés astrofísico. También en persona tenía un gran encanto, sobre todo con los jóvenes: nunca dejaba sin contestar una pregunta, ni tampoco una carta. En colaboración con Charles Misner y Kip Thorne, destacados miembros de su escuela, escribió un libro de texto llamado simplemente Gravitación, que durante muchos años fue el texto de referencia en el campo.

Wheeler no era apolítico, y participó activamente en el comité Jason (un comité independiente que asesora al Gobierno de Estados Unidos sobre materias de ciencia y tecnología, que se hizo famoso a finales de los años sesenta por su apoyo expreso a la guerra de Vietnam), junto con otros destacados físicos teóricos. Por otra parte, su estilo un tanto mesiánico no agradaba a todo el mundo.

Pero sus escritos están llenos de preguntas y de ideas. Muchas veces, es históricamente mucho más importante encontrar la pregunta adecuada que formular su respuesta. Wheeler ha servido de inspiración a una gran cantidad de físicos; algunos alumnos directos suyos, y otros que pasaban unos años de su vida en Princeton trabajando en sus ideas. Durante varias décadas Princeton (que casualmente, también es el sitio donde acabó su carrera Einstein), era el sitio de “peregrinación” obligado para toda persona interesada en gravitación.

Con la desaparición de Wheeler, se apaga uno de los últimos testigos de la gran época de la física.

Fuente: Enrique Álvarez - ELPAIS.com

Avances en Cubos de tipo Rubik

V-Cubes

Una empresa griega llamada V-Cube tiene un diseño de cubos «estilo Rubik» que van más allá del 5×5×5 que hasta ahora es el mayor que se ha construido.

En su catálogo hay modelos construidos con 6×6×6 y 7×7×7 cubitos, que pueden verse en acción en algunos vídeos demostrativos, su forma es extrañamente un poco curva, como en los dibujos.

Es algo realmente increíble porque la sencillez externa de este tipo de cubos –incluso del original de 3×3×3– contrasta con lo intrincado de su mecanismo, que muy poca gente es capaz siquiera de imaginar sin desmontarlo.

¿Se puede llegar mas allá? Una imagen en la web de V-Cube parece indicar que sí:

V-Cubes-11

¡Cubos de 11×11×11! Solo de pensarlo la cabeza me da vueltas…

Actualización: En otras noticias rubikeras, Ernesto me avisa de que el próximo Campeonato de Europa de Rubik se celebrará en Derio, Bilbao, del 19 al 21 de septiembre de 2008, una gran noticia sin duda.

domingo, 4 de mayo de 2008

mas citas...

Defiende tu derecho a pensar, porque incluso pensar de manera errónea es mejor que no pensar.

Hipatía

El Día E de la energía marcará el futuro

La publicación clara y fiable de la fecha en la que una nueva fuente de energía estará disponible, facilitada por un Gobierno o por un grupo de expertos con la credibilidad suficiente, facilitará ordenar inversiones, llegar a acuerdos y significará también la posibilidad de encauzar la inversión privada hacia la generación de esa energía. Determinar con claridad esa fecha conlleva otras ventajas, porque al convertirse en oficial permite a la economía real una pregunta razonable: ¿qué podré hacer yo, en esa fecha, con esa nueva energía?



Energía solar. CSRIO.

Imaginemos una isla desierta. Diez personas en ella, y comida sólo para dos. ¿Podrían llegar estas personas a soluciones democráticas? Obviamente no. Están abocadas a la lucha por la supervivencia.

Imaginemos de nuevo esa isla. Diez personas, esta vez comida para cien. ¿Podrían llegar estas personas a soluciones democráticas?

La respuesta en este caso será, naturalmente, que depende de a qué llamemos comida para cien personas. Esa comida pueden ser 100 fuentes de alimento, capaz cada una de alimentar indefinidamente a una persona, o podemos estar refiriéndonos simplemente a cien raciones de alimentos.

En el primer caso se pueden organizar las cosas. Disponiendo de cien fuentes de alimento, las diez personas pueden no solamente llegar a acuerdos sino, durante un tiempo al menos, crecer y multiplicarse.

Pero si hablamos de cien raciones de comida, esas diez personas tampoco podrán llegar a soluciones democráticas de reparto. Esos diez individuos no pueden aspirar a colaborar para su supervivencia, porque más antes que después, las 100 raciones de comida – o mil, que tanto da- se agotarán.

Así que de modo quizás inconsciente al principio, pero más claramente estratégico según avance el tiempo, esas diez personas encerradas en la pequeña isla irán midiendo sus fuerzas para interrumpir y controlar, en beneficio propio, el suministro de alimentos de otros con el fin de alargar, en lo posible, la propia supervivencia.

Parte oscura

Convirtámonos en novelistas por un momento: si las partes son prudentes veremos cómo en la isla, de forma sorpresiva y misteriosa, irán aconteciendo oscuros asesinatos, extrañas desapariciones de individuos caracterizados por su carácter solitario e introvertido, y con ellos las de sus raciones de alimentos.

Reunidos en torno al primer cadáver, los supervivientes comprenderán que podría haberles pasado a ellos, y experimentarán la necesidad de formar un grupo propio, o integrarse en uno ya existente que pueda servir de protección. En el supuesto de que no haya un individuo claramente dominante que aglutine, desde el comienzo, a un grupo ganador, podrán formarse varios grupos más pequeños.

Ante la evidencia de lo cerrado de la situación, y de que quien da primero da dos veces, en algún momento se declarará una guerra abierta. Si tras la victoria de uno de los grupos la situación de limitación de reservas persiste, y si a estas alturas ese grupo tiene ya un líder sólido, éste podrá administrar la supervivencia de sus ayudantes, simplemente cuidando la evitación de pactos. Cuanto más avance la escasez tanto más probables se irán haciendo el magnicidio o la absoluta soledad del líder.

¿Sería este proceso idéntico para cualquier conjunto de animales encerrados en esa isla? Los hombres se distinguen de otras especies por su mayor capacidad de modelización.

La mayor o menor capacidad de los individuos implicados para modelizar situaciones futuras tiene su consecuencia en la mayor o menor antelación en la aparición de estrategias de supervivencia.

¿El precio de la libertad? Es posible. Para un grupo de mejillones en iguales condiciones la suerte estaría echada de antemano: vivirían placidamente durante once días, diez de ellos bien alimentados y felices.

Una barrera nanotecnológica impermeabiliza dispositivos electrónicos plásticos

Ingenieros del Institute of Materials Research Engineering (IMRE), en Singapur, han desarrollado una nueva manera para proteger dispositivos electrónicos contra la humedad. Esta protección, en forma de una película nanotecnológica, es 1.000 veces más impermeable al vapor de agua que otras técnicas usadas hasta ahora. Según sus creadores, esta nueva tecnología será muy útil particularmente para dispositivos delicados basados en la electrónica orgánica, como células solares o pantallas flexibles, que usan para su protección películas muy sofisticas y caras, pero que terminan por degradarse debido a la influencia de la humedad, del vapor de agua y el oxígeno. La propuesta del IMRE promete alargar la vida útil de estos dispositivos electrónicos.



Película impermeabilizante creada por el IMRE

Un grupo de ingenieros del IMRE, en Singapur, han desarrollado una película 1.000 veces más impermeable que cualquier otra tecnología disponible hasta ahora. Tiene la potencialidad de proteger de la humedad dispositivos sensibles como diodos orgánicos de emisión de luz (OLEDs) o células fotoeléctricas.

Esta película patentada es la barrera más eficaz vista hasta el momento contra el vapor de agua. Ya ha sido testada en el Centre for Process Innovation del Reino Unido. En estas pruebas, se ha demostrado que es 1.000 veces más impermeable a la humedad que otras tecnologías existentes. Utilizándola, pues, se puede alargar la vida útil de dispositivos basados en la electrónica orgánica, como las células fotoeléctricas o pantallas flexibles que usan para su fabricación películas, cuyos materiales orgánicos se deterioran muy fácilmente con el vapor de agua y el oxígeno.

Según sus creadores, la nueva tecnología es una “bendición” para la floreciente industria de los productos electrónicos plásticos, que proporcionan artículos flexibles, ligeros y baratos a los consumidores, como células fotoeléctricas, sensores de presión o etiquetas identificativas, de un modo impensable para los productos electrónicos basados en el silicio.

La industria mundial de la electrónica plástica crecerá hasta los 23.000 millones dólares en los próximos cinco años. La electrónica plástica también se denomina orgánica, ya que los polímeros (macromoléculas, generalmente orgánicas, formadas por la unión de moléculas más pequeñas llamadas monómeros) y las pequeñas moléculas en la que se fundamenta están basados en el carbono, como las moléculas de las cosas vivas.

Materiales orgánicos

El funcionamiento de las células solares o las OLEDs es muy sensible a la humedad porque las moléculas de vapor de agua y oxígeno se terminan filtrando con el tiempo y pasan la capa de plástico que protege los materiales orgánicos que son el núcleo de estos productos, dañándolos.

Las películas protectoras de los productos basados en electrónica plástica que se comercializan en la actualidad para tal fin tienen un índice de transmisión de vapor de agua de una milésima parte de un gramo por metro cuadrado y día en unas condiciones de 25 grados centígrados y un 90% de humedad relativa. La protección ideal para la correcta protección de estos materiales orgánicos es la millonésima parte de un gramo por metro cuadrado y día.

Estos porcentajes eran inalcanzables hasta ahora debido al “efecto poro” que sufren las películas fabricadas con sustratos plásticos. Este “efecto poro” se debe, a su vez, a agujeritos y grietas que habitualmente terminan saliendo en dichos sustratos. Hasta ahora, la industria trataba de neutralizar estos defectos cubriendo el plástico con capas alternas de materiales orgánicos e inorgánicos.

Medidores de humedad

El IMRE ha usado nanopartículas para evitar el “efecto poro”. Según sus creadores, las nanopartículas tienen dos funciones. Por un lado, reparar los defectos de las películas de plástico y, por otro, retener la humedad y el oxígeno. El resultado es una barrera que supera los requerimientos para una correcta protección de los productos basados en la electrónica orgánica, es decir, la milmillonésima parte de un gramo por metro cuadrado y día.

“Con un nivel de protección que sobrepasa los requerimientos ideales para estas películas, los fabricantes tienen ahora la oportunidad de extender la vida útil de los productos electrónicos plásticos”, comenta Senthil Ramdas, investigador principal del proyecto, en un comunicado.

Un escollo para desarrollar estas barreras ha sido cómo hacer las mediciones de humedad para conocer con exactitud si éstas hacían bien o no su trabajo. El IMRE también ha desarrollado un sistema de medición de la humedad altamente sensible. Este sistema ya ha sido implementado en varios proyectos industriales.

El siguiente paso del equipo de investigación es iniciar las conversaciones con fabricantes de pantallas flexibles o células fotovoltaicas para la cualificación de la barrera.

viernes, 2 de mayo de 2008

casi casi...

La raza humana estuvo a punto de desaparecer de la Tierra hace 150.000 cuando, por causas climáticas, su cantidad se redujo a sólo 2.000 personas que habitaban en África, según un informe de la revista American Journal of Human Genetics.En esa época, conocida como la primera etapa de la Edad de Piedra, los ancestros comunes a todos los humanos se separaron en pequeñas tribus y vivieron aislados durante 100.000 años.Luego, hace aproximadamente 50.000 años, se “reencontraron” y se produjeron las migraciones a Asia y Europa, pero para ese momento la humanidad ya se había dividido en diferentes grupos con sus líneas genéticas particulares ."La población humana se redujo probablemente a unos 2.000 individuos. Unos pocos centenares por cada grupo. Estuvimos al borde de la extinción", afirmó el científico Spencer Well, quien dirigió elestudio, según publicó 20minutos.Para llegar a esas conclusiones, los científicos analizaron genomas completos de ADN mitocondrial (que sólo transmiten las madres) de poblaciones indígenas de la zona subsahariana de África con el objetivo de detectar mutaciones genéticas.“Hubo importantes fenómenos climáticos que contribuyeron a la separación”, agregó Well, que además detalló que hay pruebas de una catástrofe meteorológica en la zona de Malawi, actual Mozambique.

Idean una velar solar eléctrica



La vela solar eléctrica, que emplea cables cargados eléctricamente, sería un método rápido y barato de explorar el sistema solar.





La vela solar es un concepto antiguo, consistiría en una lámina finísima y muy extensa que actuaría como la vela de un barco, pero en el espacio. La luz y el viento solar la empujarían y ésta arrastraría una carga útil por el sistema solar. Por tanto estas velas no necesitan combustible, siendo ligeras y efectivas. Pero el despliegue de estas velas en el espacio no es fácil. Se necesitan superficies muy grandes para generar suficiente fuerza de empuje, y cuanto más grande sea la vela más difícil de desplegar será.Ahora el Instituto de Meteorología de Finlandia propone un concepto un poco diferente: la vela solar eléctrica.El desarrollo de esta idea ha necesitado de dos años de estudios por parte de Pekka Janhunen. Este concepto podría revolucionar la propulsión dentro de nuestro sistema solar y por tanto tener un gran impacto en investigación espacial.

Nueva familia de superconductores


Logran sintetizar diversos compuestos de una nueva familia de superconductores de alta temperatura crítica. Quizás ayuden a explicar este fenómeno superconductivo o proporcionen nuevas aplicaciones prácticas.



Los superconductores son materiales que conducen la corriente eléctrica sin pérdida cuando están por debajo de cierta temperatura. Los superconductores tradicionales realizan esto cuando su temperatura está muy cerca del cero absoluto. Pero en 1986 se descubrió una familia de superconductores basada en cupratos (óxidos de cobre), como el YBaCuO, que hacían esto mismo a una temperatura relativamente alta (hasta la última marca de 138 K), de tal modo que bastaba nitrógeno líquido (que hierve a 79 K) para que se tornaran superconductores. A pesar de su naturaleza cerámica y lo difícil que es trabajar con ellos se han encontrado algunas aplicaciones prácticas a los mismos.